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Astéroïdes : la peur des uns et l’appétit des autres

« NEOs, média et communications sur les risques », c’est le titre du rapport présenté, par la fondation Secure World (SWF) à la 55eme session du Comité des Nations Unies sur l’utilisation pacifique de l’espace extra-atmosphérique (United Nations Committee on the Peaceful Uses of Outer Space, ou COPUOS) qui se tient jusqu’au 15 juin courant à Vienne, en Autriche. Ce document est un véritable plaidoyer pour la mise en place d’un réseau mondial d’alerte sur les objets célestes évoluant à proximité de la Terre et pouvant constituer des dangers potentiels (hazardous near earth objects, ou NEOs). Au nombre de plusieurs milliers, les astéroïdes géocroiseurs (Earth crossing Asteroids), dont l’orbite croise celle de la terre sont les premiers visés par cette surveillance.

Le rapport présenté au comité onusien est le résultat de deux journées de travail d’une quarantaine de scientifiques, journalistes et spécialistes de la communication réunis en novembre 2011, à l’université du Colorado (USA).

La mutualisation des moyens, l’analyse, l’alerte et l’information des populations, sont au cœur de ce projet. « Ce rapport porte sur la façon de prévenir des dégâts encore plus importants que nous pourrions occasionner pour nous mêmes par une mauvaise communication ou l’absence du travail en commun », devait déclarer le Dr Michael Simpson, directeur exécutif  de SWF qui souhaite que les communications sur ce sujet ne se limitent plus à une réflexion après coup.

Reste que s’ils peuvent constituer des risques majeurs, les astéroïdes sont d’un intérêt tout particulier pour les scientifiques. Ces rochers spatiaux sont également truffés d’eau et surtout de métaux  tel que fer, le nickel et les métaux du groupe platine…-; ce qui donne de l’appétit à des groupes comme Planetary Resources (Washington) qui organise son activité autour de l’exploitation future de ces ressources par le recours à des sondes non habitées.

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